Γράφει ο Αλέξης Αντιμάντο

Στις 11 Μαΐου 2018 η Air Italy παρέλαβε από το εργοστάσιο της Boeing στο Σιάτλ το πρώτο από τα συνολικά είκοσι 737 MAX 8 που έχει παραγγείλει. Το παρών στην τελετή παράδοσης του αεροσκάφους έδωσε και o CEO της Qatar Airways, Αkbar al Baker. Η παρουσία του ισχυρού άνδρα της Qatar κάθε άλλο παρά τυχαία ήταν και λέει πολλά για τον ρόλο και τις προθέσεις των Αράβων αναφορικά με την ιταλική start-up αεροπορική εταιρία. 

Η Air Italy είναι θυγατρική εταιρία της AQA Holding, η οποία ανήκει κατά 51% στην Alisarda και κατά 49% στην Qatar Airways. Ουσιαστικά αποτελεί μετεξέλιξη της Meridiana, της οποίας το πτητικό έργο ανέλαβε χρησιμοποιώντας τον στόλο της. Ωστόσο αυτό αναμένεται να αλλάξει σύντομα καθώς εταιρία αφενός έχει ήδη παραγγείλει νέα, σύγχρονα αεροσκάφη προς αντικατάσταση των παλιών, αφετέρου επανασχεδιάζει το πρόγραμμα πτήσεων με την προσθαφαίρεση προορισμών.

Σχετικά με τον στόλο, τα Boeing 767-300 που πέρασαν από την Meridiana στη νέα εταιρία που δημιουργήθηκε θα αρχίσουν να αποσύρονται από το 2019 με την άφιξη των 787-8 Dreamliner -έχει γίνει παραγγελία τριάντα αεροσκαφών αυτού του τύπου- ενώ τα 737-700/800 θα αντικατασταθούν σταδιακά από τα 737 MAX 8. Με την άφιξη των Dreamliners θα αποσυρθεί και το Airbus A330-200 που η Qatar παραχώρησε πρόσφατα στην Air Italy. 

Σε ό,τι αφορά το δίκτυο πτήσεων η Air Italy σχεδιάζει να προσθέσει ορισμένους προορισμούς εσωτερικού και να επικεντρωθεί στα μακρινά δρομολόγια, πρωτίστως προς Ανατολική Ασία (Mπανγκόκ) και ΗΠΑ (Νέα Υόρκη, Μαϊάμι). Ο μεγαλύτερος όγκος πτήσεων θα πραγματοποιείται από τα αεροδρόμια Μαλπένσα (Μιλάνο) και Όλμπια Κόστα Σμεράλντα (Σαρδηνία). 

Από το Μιλάνο θα εκτελούνται κατά κύριο λόγο οι long-haul πτήσεις, σε μια στρατηγική κίνηση που αποσκοπεί στην προσέλκυση των, business, κυρίως επιβατών της Βόρειας Ιταλίας. Οι τελευταίοι, ελλείψει καλών αεροπορικών ανταποκρίσεων προς Αμερική και Ασία, επιλέγουν να πετούν από άλλα μεγάλα αεροδρόμια της Ευρώπης. H Qatar βλέπει αναξιοποίητο δυναμικό στο Μιλάνο και για αυτόν τον λόγο θα ρίξει εκεί όλο το βάρος της Air Italy, ούτως ώστε να δημιουργήσει έναν ισχυρό κόμβο από τον οποίο θα επωφεληθεί η ίδια και όχι μόνο.

Πράγματι, η μετατροπή του Μιλάνου, μέσω της Air Italy, σε σημαντικό ευρωπαϊκό hub θα αποβεί προς όφελος όχι μόνο της Qatar αλλά και γενικότερα της αεροπορικής συμμαχίας Oneworld, της οποίας είναι μέλος. Την στιγμή που οι αντίπαλες συμμαχίες SkyTeam και Star Alliance διαθέτουν μεγάλους κόμβους στην Κεντρική Ευρώπη (η Star Alliance σε Γερμανία, Αυστρία και Ελβετία και η SkyTeam σε Γαλλία και Ολλανδία) η Oneworld δεν έχει ισχυρή παρουσία στην αγορά της συγκεκριμένης γεωγραφικής περιοχής. 

Για αυτό τον λόγο οι Καταριανοί θα έχει κάθε λόγο να επιδιώξουν στο προσεχές μέλλον την διεύρυνση της οικογένειας της Oneworld με την είσοδο της δικής τους Air Italy. Η στήριξη από τις Ιberia και British Αirways θα πρέπει να θεωρείται κάτι παραπάνω από δεδομένη αφού με τις δύο εταιρίες η Air Italy συνεργάζεται μέσω του Meridiana Club (το πρόγραμμα αφοσίωσης πελατών της ιταλικής εταιρίας).

Σημειώνεται πάντως ότι στα μελλοντικά πλάνα της Αir Italy είναι η έναρξη long-haul πτήσεων και από την Ρώμη. 

Kατά τ’άλλα, σε συνέντευξη που παραχώρησε στην ιστοσελίδα Τhe Points Guy ο πρόεδρος της Alisarda (που όπως προαναφέρθηκε της ανήκει το 51% της Air Italy),Marco Rigotti, διευκρίνισε ότι η Air Italy δεν έχει σκοπό να ανταγωνιστεί την Ryanair, την εταιρία που κατέχει το μεγαλύτερο μερίδιο της αεροπορικής αγοράς της Ιταλίας, αλλά να κοντράρει άλλες ξένες αεροπορικές εταιρίες (με το μυαλό μας να πηγαίνει στην Lufthansa). 

Aυτό ισχύει για δύο λόγους: πρώτον γιατί η Air Italy δεν διαθέτει το ίδιο εκτεταμένο δίκτυο προορισμών εσωτερικού με την Ryanair μιας και στρέφει την προσοχή της κυρίως στα μακρινά δρομολόγια και δεύτερον γιατί δεν απευθύνεται σε επιβάτες που ψάχνουν τον χαμηλότερο δυνατό ναύλο αλλά σε αυτούς που ξοδεύουν κάτι παραπάνω για το ταξίδι τους. Οι καταριανές «πλάτες» δίνουν το περιθώριο στην ιταλική εταιρία να προσφέρει ένα πιο προσεγμένο προϊόν στους πελάτες της και να «χτυπήσει» έτσι άλλες premium αεροπορικές εταιρίες.

Τι ισχύει όμως σε σχέση με την ταλαιπωρημένη Alitalia; Δίχως αμφιβολία, ο εθνικός αερομεταφορέας της γείτονος χώρας με τα χίλια μύρια προβλήματα, μετά και την αποτυχημένη προσπάθεια της Etihad Airways να την κάνει κερδοφόρα, βρίσκεται σε οριακό σημείο και ψάχνει για σωτήρα, όντας πτωχευμένη. Η Ryanair της πήρε τα πρωτεία στην εσωτερική αγορά και η Norwegian, που επιχειρεί long-haul δρομολόγια από Ρώμη και Μιλάνο, της επέφερε ακόμη ένα ισχυρό πλήγμα. Με τον ερχομό της Air Italy, η κατάσταση γίνεται ακόμα δυσκολότερη για την Alitalia, η οποία πλέον αποκτά και δεύτερο αντίπαλο στα δρομολόγια μακρινών αποστάσεων, που αποτελούν το μοναδικό δυνατό της σημείο. Συν τοις άλλοις, ο νέος αερομεταφορέας έρχεται να καλύψει το κενό που άφησε η Alitalia στο Μιλάνο, όταν μετέφερε τις περισσότερες μακρινές πτήσεις στην πρωτεύουσα και το αεροδρόμιο Φιουμιτσίνο.

Είναι φανερό ότι η Qatar έχει μεγάλα σχέδια για την Air Italy και δεν προσβλέπει στο να δημιουργήσει απλώς μια κερδοφόρα ιταλική αεροπορική εταιρία. Το μεγάλο στοίχημα είναι να εδραιωθεί η εταιρία στην Ιταλία και να εκθρονίσει την Alitalia, αποσπώντας από την τελευταία τον τίτλο του εθνικού αερομεταφορέα. Αυτό άλλωστε προκύπτει από το όνομα αλλά και από το επιχειρηματικό πλάνο της νεοσύστατης εταιρίας. 

Η αποστολή της Qatar Airways δεν θα είναι εύκολη και πολλοί έσπευσαν ήδη να προεξοφλήσουν την αποτυχία της, φέρνοντας για παράδειγμα το στραπάτσο της Etihad με την Αlitalia, το οποίο στοίχισε στην εταιρία από το Άμπου Ντάμπι περισσότερα από 800 εκ. δολάρια.

Αν πάντως τα καταφέρουν οι Καταριανοί, χώρια από το ότι θα συμβάλλουν τα μέγιστα στο να αποκτήσει η Ιταλία ξανά ένα δυνατό εθνικό αερομεταφορέα, θα σημειώσουν μια τεράστια επιχειρηματική και πολιτική νίκη και θα φέρουν αέρα αλλαγής στον χώρο των αεροπορικών μεταφορών της Ευρώπης, που τα τελευταία χρόνια χαρακτηρίζεται από αστάθεια, απόρροια των λεπτών και εύθραυστων ισορροπιών.