Γράφει ο Αλέξης Αντιμάντο 

Την ώρα που η Boeing γιορτάζει τα πεντηκοστά γενέθλια του θρυλικού 747, ενός εκ των πιο επιτυχημένων εμπορικών αεροσκαφών που έχουν κατασκευαστεί ποτέ, και συνεχίζει, έστω και σε αρκετά μειωμένο βαθμό, την παραγωγή του αφού δέχεται ακόμα παραγγελίες για το Jumbo από διάφορες εταιρίες απ΄όλο τον κόσμο, η Airbus βλέπει το πρόγραμμα του δικού της superjumbo, του Α380, να απειλείται σοβαρά με οριστικό τερματισμό εξαιτίας της χαμηλής ζήτησης και των απανωτών ακυρώσεων παραγγελιών που δέχεται τους τελευταίους μήνες από αερομεταφορείς που υπήρξαν, άλλοτε, οι καλύτεροι πελάτες της. Επιπλέον, δεν είναι λίγες οι αεροπορικές εταιρίες που αποσύρουν σταδιακά τα Α380 από τον στόλο τους, αντικαθιστώντας τα με άλλους τύπους αεροσκαφών.

Τον Ιανουάριο του 2018 η Emirates, με την παραγγελία 36 νέων αεροσκαφών, έδωσε το φιλί της ζωής στο Α380 και επέκτεινε της παραγωγή του τουλάχιστον μέχρι το 2029. Ωστόσο πρίν από λίγες μέρες η Airbus παραδέχθηκε ότι βρίσκεται σε διαπραγματεύσεις με την αραβική αεροπορική εταιρία σχετικά με την πρόθεση της τελευταίας να αντικαταστήσει ένα μέρος των Α380 της περσινής παραγγελίας με Α350. Αιτία αυτής της στροφής της Emirates προς το Α350 ήταν, μεταξύ άλλων, η δυσαρέσκεια του αερομεταφορέα με τις επιδόσεις των κινητήρων Rolls-Royce που φορούν τα superjumbo της.

Το Α380 δέχθηκε ένα ακόμη ισχυρό πλήγμα την προηγούμενη εβδομάδα, αυτή την φορά από την Qantas. Συγκεκριμένα, ο εθνικός αερομεταφορέας της Αυστραλίας αποφάσισε ακυρώσει την παραγγελία για 8 superjumbo, που εκκρεμούσε από το 2006. Σημειώνεται, πάντως, ότι η Qantas επιχειρεί ήδη με 12 A380, με το πρώτο της superjumbo να μπαίνει σε εμπορική υπηρεσία το 2008. 

Την αρχή πάντως είχε κάνει τον περασμένο Μάρτιο η Virgin Atlantic, όταν στα πλαίσια αναδιάρθρωσης και εκσυγχρονισμού του στόλου της, προχώρησε στην ματαίωση της παραγγελίας της για 6 Airbus A380 επιλέγοντας να επικεντρωθεί στην αγορά αεροσκαφών Α350-1000.

Εκτός από τις ακυρώσεις παραγγελιών όμως, η εικόνα του Α380 βάλλεται και από την απόφαση κορυφαίων αεροπορικών εταιριών να πορευτούν εφεξής δίχως το συγκεκριμένο αερoσκάφος. Η Singapore Airlines έχει ήδη επιστρέψει στους ιδιοκτήτες τους ένα μέρος των Α380 που είχε, υπό μίσθωση, στον στόλο της εδώ και μια δεκαετία ενώ στα ίδια χνάρια κινείται και η Air France, που σκοπεύει να μειώσει κατά 50% τον αριθμό των Α380 που χρησιμοποιεί. Την ίδια στιγμή, η Lufthansa διέψευσε δημόσια τις φήμες που την ήθελαν να προμηθεύεται στο κοντινό μέλλον 15 επιπλέον superjumbo και η Qatar γνωστοποίησε ότι από το 2024 θα αρχίσει να τα αποσύρει σταδιακά από τον στόλο της. 

Στο μεταξύ σε πρόσφατες δηλώσεις του ο διευθύνων σύμβουλος της Qatar Airways, Akbar Al Baker, αναφέρθηκε στο Α380 κάνοντας λόγο για ένα αεροσκάφος που, αν και η εισαγωγή του άλλαξε τα δεδομένα στην αγορά επιτρέποντας στις αεροπορικές εταιρίες αφενός να ικανοποιήσουν την αυξημένη ζήτηση σε συγκεκριμένα δημοφιλή δρομολόγια και αφετέρου να επιχειρούν αποτελεσματικά σε αεροδρόμια με περιορισμένες χρονοθυρίδες (slots), εντούτοις είναι, λόγω κατασκευής, εξαιρετικά βαρύ και καταναλώνει πολύ καύσιμο. Επιπλέον, ο ισχυρός άνδρας της Qatar τόνισε πως το Α380 εμφανίστηκε στην αγορά σε μια ακατάλληλη εποχή, κατά την οποία οι τιμές των καυσίμων είχαν σταθερά ανοδική πορεία.

Όλο και περισσότεροι αερομεταφορείς στρέφονται πλέον προς σύγχρονα και αποδοτικά δικινητήρια αεροσκάφη, τα οποία είναι φθηνότερα, καταναλώνουν λιγότερο καύσιμο και γεμίζουν πιο εύκολα σε σχέση με το τεράστιο και οικονομικά ασύμφορο Α380. Χαρακτηριστικά παραδείγματα αποτελούν τα Boeing 787 Dreamliner, Airbus A330neo και Α350. Σχετικά με το τελευταίο, αξίζει να αναφερθεί ότι κοστίζει 100 εκατομμύρια δολάρια λιγότερο από ένα superjumbo. Σημαντικό μερίδιο της αγοράς κερδίζει, πάντως, και το Boeing 777X το οποίο αν και δεν έχει πραγματοποιήσει ακόμα την πρώτη του πτήση, κεντρίζει το ενδιαφέρον και επιλέγεται από όλο και περισσότερους αερομεταφορείς. 

Το Α380, ούτε 15 χρόνια μετά την εμφάνιση του στην αεροπορική βιομηχανία, βρίσκεται σε πιο οριακό σημείο από ποτέ, με τους αερομεταφορείς τον ένα μετά τον άλλο να το εγκαταλείπουν δια παντός. Ωστόσο, η Airbus φαίνεται να βρίσκει έναν ανέλπιστο σύμμαχο αλλά και σωτήρα στο πρόσωπο της British Airways, αφού η βρετανική αεροπορική εταιρία,  δια στόματος Willie Walsh (ο διευθύνων σύμβουλος της IAG, του ομίλου στον οποίο ανήκει μεταξύ άλλων η British Airways), δήλωσε πρόσφατα πως είναι απόλυτα ικανοποιημένη με το Α380, πως θα εξακολουθήσει να το χρησιμοποιεί και πως δεν θα έλεγε όχι στην αγορά κι άλλων αεροσκαφών του ίδιου τύπου προς αντικατάσταση των γηρασμένων Boeing 747 στόλου της, αρκεί η Airbus να της τα προσφέρει στην «σωστή τιμή».

Το αν η Airbus θα ανταποκριθεί στο κάλεσμα της British Airways και θα της πουλήσει τα superjumbo σε ευνοϊκή τιμή, χάνοντας μεν σημαντικά έσοδα διασώζοντας δε το πρόγραμμα παραγωγής του Α380, είναι άγνωστο. Πάντως μέχρι την ώρα που γράφονται αυτές οι γραμμές και ενώ κυκλοφορούν στο διαδίκτυο φήμες ότι η Airbus, τελικά, θα βάλει πολύ σύντομα τέλος στην παραγωγή του superjumbo, η ευρωπαϊκή κατασκευάστρια εταιρία δεν έχει τοποθετηθεί επίσημα επί του θέματος.