Η μεταλλική 3-D εκτύπωση, που υπάρχει περίπου δύο δεκαετίες τώρα, έρχεται επιτέλους ως μία ξεχωριστή τεχνολογία κατασκευής: οι πωλήσεις μηχανημάτων που εκτυπώνουν μεταλλικά αντικείμενα έχουν αυξηθεί ραγδαία, ιδίως στην αεροδιαστημική βιομηχανία, για την εμπορική παραγωγή τμημάτων που αναπτύσσονται για πολλά χρόνια.

Όλα αυτά, σύμφωνα με τον Terry Wohlers, που είναι αναλυτής αλλά και σύμβουλος σε αυτόν τον κλάδο και δημοσιεύει ένα ετήσιο τεύχος που από πολλούς θεωρείται η πιο έγκυρη πηγή στην κατασκευαστική βιομηχανία. Το περασμένο έτος, οι εταιρείες αγόρασαν 808 μηχανές ικανές να κατασκευάζουν μεταλλικά κομμάτια, από 550 το 2014 και 353 το 2013, σύμφωνα με τον Wohlers. Η ετήσια αύξηση των πωλήσεων σε εκατοντάδες μονάδες μπορεί να φαίνεται μικρή, αλλά αυτά τα μηχανήματα κοστίζουν εκατοντάδες χιλιάδες έως ένα εκατομμύριο δολάρια έκαστος.

Οι κατασκευαστές των οδοντιατρικών συσκευών και των ορθοπεδικών εμφυτευμάτων είναι οι πρώτοι που θα ξεκινούσαν τη 3-D-εκτύπωση μεταλλικών προϊόντων- έχουν παράγει κάποια προϊόντα έτσι για μερικά χρόνια. Αλλά η είσοδος της αεροδιαστημικής βιομηχανίας έχει τη δυνατότητα να μετατρέψει αυτόν τον τρόπο κατασκευής μετάλλου σε μία πολύ μεγαλύτερη επιχείρηση.

Αρκετά 3-D-τυπωμένα τμήματα που αναπτύχθηκαν από την GE, την Airbus και άλλους, είναι είτε έτοιμα για την αγορά ή βρίσκονται σε ένα πολύ καλό στάδιο. Στην πραγματικότητα, η GE χρησιμοποιεί ήδη την τεχνολογία για να παράγει δύο πολύπλοκα εξαρτήματα μηχανής-ακροφύσιο καυσίμου και μια συσκευή για τη στέγαση αισθητήρων θερμοκρασίας καθώς και ανταλλακτικά για ελικοφόρο κινητήρα. Οι εταιρείες έχουν αναπτύξει πολυάριθμα πρόσθετα εξαρτήματα για αεροπλάνα, δορυφόρους και πυραύλους, πίσω από τα παρασκήνια.3d.metalsx540

Η βιομηχανική παρασκευή υλικών χρειάζεται μία έντονη πηγή θερμότητας, είτε ένα λέιζερ ή μια δέσμη ηλεκτρονίων, που λιώνει μεταλλικές σκόνες στρώμα με στρώμα και έτσι διαμορφώνεται το προϊόν καθώς το μέταλλο στερεοποιείται. Η τεχνολογία αυτή είναι ιδιαίτερα χρήσιμη για πολύπλοκα εξαρτήματα που έχουν σχετικά μικρό όγκο, διότι η ανάπτυξη των εργαλείων για την παρασκευή τους μπορεί να είναι πολύ ακριβή.3d.metals.2x540

Η συμβατική έκδοση της GE με 3-D τυπωμένο ακροφύσιο καυσίμου αποτελείται από 18 επιμέρους τμήματα που πρέπει να συγκολλούνται μαζί. Η νέα έκδοση είναι απλώς ένα μέρος, το οποίο είναι 25% ελαφρύτερο και πρόκειται να αυξήσει την απόδοση του καυσίμου. Υπάρχουν 19 τέτοια ακροφύσια σε ένα νέο κινητήρα τζετ που κατασκευάζει η GE για το οποίο η εταιρεία έχει 10.000 παραγγελίες και σχεδιάζει να χρησιμοποιήσει αυτή την τεχνολογία για να κατασκευάζει 30.000 παρόμοια ακροφύσια ετησίως.