Γράφει ο Αλέξης Αντιμάντο

Σε μια εποχή που τα λουκέτα στις αεροπορικές εταιρίες πέφτουν «βροχή», η Μidwest Express Airlines εμφανίζεται αποφασισμένη να αναγεννηθεί. Συγκεκριμένα, όπως διαβάζουμε στις ιστοσελίδες Usa Today και Milwaukee Business Journal, ο αερομεταφορέας που εξαφανίστηκε πριν από οκτώ χρόνια, φιλοδοξεί να επιστρέψει δυναμικά στις επάλξεις.

Μάλιστα το φιλόδοξο εγχείρημα έχει αναλάβει μια ομάδα τριών έμπειρων στελεχών του αεροπορικού κλάδου με επικεφαλής τον, ελληνικής καταγωγής, Greg Aretakis, ο οποίος στο παρελθόν διετέλεσε αντιπρόεδρος τόσο της Midwest όσο και της Frontier Airlines. 

Σύμφωνα με την Christine Williams, υπεύθυνη μάρκετινγκ και επικοινωνίας της ομάδας, το πρώτο βήμα για την επιστροφή της Midwest έγινε με την πραγματοποίηση ιδιωτικής τοποθέτησης (μέθοδος αύξησης του επιχειρηματικού κεφαλαίου μέσω της προσφοράς μετοχών σε περιορισμένο αριθμό επενδυτών χωρίς δημόσια προσφορά) στην Αμερικανική Επιτροπή Κεφαλαιαγοράς. To ποσό που συγκεντρώθηκε σε πρώτη φάση ανέρχεται στις 750 χιλ. δολάρια, με την αναζήτηση χρηματικών πόρων να συνεχίζεται και στο προσεχές διάστημα. 

Σε δηλώσεις της στην εφημερίδα The Winsconsin State Journal η Williams αποκάλυψε πως στόχος της ομάδας που σχηματίστηκε είναι να επανέλθει στην αεροπορική αγορά το brand της Midwest Express Airlines, μαζί με όλα εκείνα τα στοιχεία που κατέστησαν την εταιρία ιδιαίτερα δημοφιλή την εποχή που λειτουργούσε. 

Πράγματι η Midwest αγαπήθηκε αρκετά από το επιβατικό κοινό, ειδικά των μεσοδυτικών πολιτειών, χάρη στις υψηλού επιπέδου υπηρεσίες που παρείχε. Αυτά που την έκαναν να ξεχωρίζει από τις άλλες αεροπορικές εταιρίες ήταν τα άνετα καθίσματα (με τη μεσαία θέση σε κάθε σειρά να μένει κενή για περισσότερο κομφόρ), τα νόστιμα γεύματα καθώς και τα χαρακτηριστικά σοκολατένια μπισκότα που ψήνονταν και μοιράζονταν στους επιβάτες κατά την διάρκεια της πτήσης.

H εταιρία ιδρύθηκε το 1984 και επιχειρούσε από το αεροδρόμιο General Mitchell Ιnternational του Μιλγουόκι στην πολιτεία Ουινσκόνσιν. Πετούσε με στόλο που απαρτιζόταν από Boeing 717, DC-9, MD-80 και Embraer 170 και 190. Τον πρώτο καιρό λειτουργίας της η Midwest εκτελούσε δρομολόγια προς Βοστώνη, Νιούαρκ, Ντάλας και Άπλτον ωστόσο αργότερα διεύρυνε το δίκτυο της και πρόσθεσε και άλλους προορισμούς, μεταξύ των οποίων το Λος Άντζελες, η Ατλάντα, το Κλίβελαντ, το Ντένβερ, το Σαν Αντόνιο, η Ουάσινγκτον, το Ορλάντο, η Νέα Ορλεάνη, το Λας Βέγκας κ.α. 

Την επί σειρά ετών κερδοφορία της εταιρίας σταμάτησε απότομα η κρίση που προκάλεσε στις διεθνείς αερομεταφορές τo τρομοκρατικό χτύπημα της 11ης Στεπτεμβρίου 2001. Η Midwest βρέθηκε αντιμέτωπη με σοβαρά οικονομικά προβλήματα και χρειάστηκε να προχωρήσει σε σημαντικές αλλαγές προκειμένου να επιστρέψουν σε θετική τροχιά τα οικονομικά της μεγέθη. Μεταξύ αυτών ήταν η κατάργηση του δωρεάν φαγητού στις πτήσεις και η αντικατάσταση του με γεύματα επί πληρωμή αλλά και το στένεμα των καθισμάτων. 

Ωστόσο η παγκόσμια χρηματοπιστωτική κρίση και η κατακόρυφη άνοδος στις τιμές των καυσίμων το 2008 «γονάτισαν» τελικά την εταιρία, η οποία ένα χρόνο μετά εξαγοράστηκε από την Republic Airways. H τελευταία στο μεταξύ απέκτησε και την Frontier Airlines και το 2011 συνένωσε τις δύο εταιρίες σε μία, με το όνομα της Frontier να επικρατεί. Η Republic ωστόσο τα βρήκε «σκούρα» με την Frontier με αποτέλεσμα να της βάλει πωλητήριο. Η εταιρία πέρασε σε νέα χέρια και μετατράπηκε σε ultra-low-cost αερομεταφορέα. Κάπως έτσι χάθηκε οριστικά κάθε ίχνος της Midwest Εxpress Airlines.

Το 2017 ακούστηκαν οι πρώτες φήμες περί πιθανής αναβίωσης της Midwest και ένα χρόνο μετά οι φήμες αυτές επιβεβαιώθηκαν επίσημα από τους ανθρώπους που πήραν την πρωτοβουλία να επαναφέρουν την εταιρία στα αεροπορικά δρώμενα των ΗΠΑ. 

Αξίζει να σημειωθεί πως, σύμφωνα πάντα με την Christine Williams, εξετάζεται σοβαρά και το ενδεχόμενο η νέα Midwest να μην ξεκινήσει τελείως από το μηδέν αλλά αντιθέτως να πάρει υπό τον έλεγχο της κάποια μικρή αεροπορική εταιρία που να διαθέτει ήδη στόλο και προσωπικό, προκειμένου να επιταχυνθεί η όλη διαδικασία. Η ομάδα που έχει αναλάβει το φιλόδοξο εγχείρημα δεν έδωσε συγκεκριμένες ημερομηνίες, ευελπιστεί όμως μέχρι το 2020 η αεροπορική εταιρία, με έδρα πάντα το Μιλγουόκι, να πετάει και πάλι στους αιθέρες της Αμερικής. 

Μακάρι, λοιπόν, η προσπάθεια να στεφθεί με επιτυχία, το comeback της Midwest Express Airlines να πάρει οσονούπω «σάρκα και οστά» και να δούμε ανάλογες πρωτοβουλίες και στην Ευρώπη.