Εκατό χρόνια από τότε που έκαναν για πρώτη φορά την εμφάνισή τους τα μεγάλα τσιμεντένια κτίρια ελέγχου εναέριας κυκλοφορίας, οι συμβατικοί πύργοι αντικαθίστανται από κάμερες και αισθητήρες που επιτρέπουν τον έλεγχο του αεροδρομίου από απομακρυσμένα σημεία.

Οι ψηφιακοί πύργοι προσφέρουν περισσότερα εργαλεία ελέγχου ενισχύοντας περαιτέρω την ασφάλεια πτήσεων και εν γένει των αεροδρομίων. Εργαλεία όπως η επαυξημένη πραγματικότητα (augmented reality), η αυτοματοποιημένη ανίχνευση αντικειμένων (automated object detection) και τα εικονικά δίκτυα ασφαλείας (virtual safety nets) έρχονται να υποστηρίξουν τους ελεγκτές εναέριας κυκλοφορίας στο εξαιρετικά απαιτητικό έργο τους.

Σήμερα υπάρχουν τρεις τύποι ψηφιακών πύργων
-Ο απομακρυσμένος πύργος για αεροδρόμια μικρής και μεσαίας χωρητικότητας, που περιλαμβάνει εργαλεία ανίχνευσης αεροσκαφών και αντικειμένων με χρήση τεχνολογίας επαυξημένης πραγματικότητας. Ο απομακρυσμένος πύργος αναπαράγει και βελτιώνει την προβολή αεροδρομίων σε απομακρυσμένη τοποθεσία.

-Ο ψηφιακός πύργος για ενισχυμένες λειτουργίες και αντιμετώπιση εκτάκτων αναγκών, που προσθέτει νέες λειτουργίες σε υφιστάμενους πύργους ελέγχου αεροδρομίων υψηλής χωρητικότητας μέσα από εφεδρικές υπηρεσίες και βελτιώσεις σε θέματα ασφάλειας.

-Ο ψηφιακός πύργος με λειτουργίες αεροδρομίου που παρέχει ένα επιπλέον σύνολο «ματιών», επιτρέποντας τον πανοραμικό έλεγχο της πίστας του αεροδρομίου με παράλληλη κάλυψη των τυφλών σημείων, πρόσθετες πληροφορίες για τις θέσεις των αεροσκαφών, την κατάσταση του αεροσκάφους κ.τ.λ.

Ενα από τα πρώτα επιτυχημένα έργα απομακρυσμένων πύργων υλοποιήθηκε από τον γερμανικό πάροχο υπηρεσιών αεροναυτιλίας Deutsche Flugsicherung (DFS). Από το 2018, το γερμανικό αεροδρόμιο του Σααρμπρίκεν ελέγχει ψηφιακά -από μια απομακρυσμένη εγκατάσταση 450 χιλιόμετρα μακριά στη Λειψία- περισσότερες από 15.000 κινήσεις πτήσεων ετησίως. Αυτή τη στιγμή είναι το μεγαλύτερο αεροδρόμιο παγκοσμίως όπου οι καθημερινές δραστηριότητες ελέγχονται από απόσταση, ενώ δύο ακόμη αεροδρόμια της Γερμανίας αναμένεται να προστεθούν στην εγκατάσταση αυτή.

Η τεχνολογία απομακρυσμένου πύργου θα εγκατασταθεί επίσης στο αεροδρόμιο του Τζέρσεϊ στο Ηνωμένο Βασίλειο, αλλά και στην Ισλανδία, προκειμένου να δοκιμαστεί σε ακραίες καιρικές συνθήκες. Το αεροδρόμιο της Βιέννης έχει ήδη προχωρήσει αντίστοιχο έργο με σκοπό τη βελτίωση της όρασης σε μεγάλο αεροδρόμιο, ενώ στη Βραζιλία ήδη λειτουργεί ο πρώτος απομακρυσμένος πύργος στη Λατινική Αμερική. Παράλληλα, σχεδιάζονται νέοι ψηφιακοί πύργοι στη Νέα Ζηλανδία και την Αργεντινή. Στη Δανία, η κρατική εταιρεία που παρέχει υπηρεσίες εναέριας κυκλοφορίας επέλεξε ένα εξειδικευμένο κέντρο ψηφιακού πύργου με σύστημα ολοκληρωμένης προσέγγισης για τη βελτίωση των υπηρεσιών και την αύξηση της αποτελεσματικότητας στο δεύτερο μεγαλύτερο αεροδρόμιο της χώρας.

Οι ψηφιακοί πύργοι φέρνουν νέους και προηγμένους αλγόριθμους Τεχνητής Νοημοσύνης που συνδέουν όλα τα σχετικά δεδομένα, συμπεριλαμβανομένης της φωνής, για να παρέχουν στους ελεγκτές ένα πολύ ευρύτερο φάσμα πληροφοριών διευκολύνοντας το έργο τους.

Στο κλάδο της αεροναυτιλίας πολλοί συμφωνούν ότι οι απομακρυσμένοι ψηφιακοί πύργοι θα αυξήσουν την ασφάλεια των πτήσεων στο μέλλον, με τις εκτιμήσεις να αναφέρουν ότι στα επόμενα 15 χρόνια θα δούμε τεχνολογία απομακρυσμένου πύργου ελέγχου σε όλα τα αεροδρόμια παγκοσμίως.